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La contabilità della plastica

Uno studio fa i conti sulle materie plastiche prodotte nella storia dell'umanità: 8,3 miliardi di tonnellate dagli anni '50. La maggioranza è finita in discarica o negli oceani.

La prima analisi globale ha rilevato che la plastica ha superato di gran lunga la maggior parte degli altri materiali artificiali, minacciando una "contaminazione quasi permanente dell'ambiente naturale."

Lo studio condotto da accademici statunitensi ha rilevato che la quantità totale di plastica prodotta, equivalente in peso a un miliardo di elefanti, durerà per centinaia, forse migliaia di anni. E con la produzione prevista in accelerazione nei prossimi decenni, gli attivisti avvertono che si sta creando una crisi ambientale paragonabile ai cambiamenti climatici.

"Possono esserci conseguenze indesiderate che scopriremo solo quando sarà troppo tardi", ha dichiarato Roland Geyer, dell'Università della California e di Santa Barbara, che ha guidato il progetto.

Nel 1950, quando la plastica fu prodotta per la prima volta in serie, il rapporto rilevò che erano state prodotte 2 milioni di tonnellate. Questa cifra è salita a 8,3 miliardi nel 2017 e si prevede che raggiungerà i 34 miliardi entro il 2050.

"Siamo su questa delirante traiettoria di crescita, non c'è soluzione in vista del tasso di questa crescita," ha detto Geyer. Gli accademici che lavoravano nel campo erano inconsapevoli delle "dimensioni" della crisi.

Ogni minuto un milione di bottiglie di plastica sono acquistate in tutto il mondo e il numero dovrebbe aumentare di un altro 20% entro il 2021 (vedi La Gran Bretagna sommersa dalle bottiglie di plastica). Una delle isole più remote del mondo, un atollo di corallo disabitato nel Pacifico meridionale, è stato trovato sommerso da circa 18 tonnellate di plastica (vedi Midway: un atollo invaso dalla plastica).

Un altro studio sulle remote spiagge artiche ha rivelato che erano anche fortemente inquinati dalla plastica, nonostante la scarsa popolazione locale. Gli esperti avvertono che la plastica si sta già facendo strada nella catena alimentare umana (vedi Cozze alla plastica).

Geyer si è detto preoccupato per l'impatto dell'inquinamento della plastica sugli ecosistemi terrestri. Questo nuovo studio ha rilevato che la crescita della produzione di plastica è stata determinata in gran parte dal confezionamento e dall'aumento di contenitori monouso, confezioni e bottiglie. Gli unici materiali che superano la produzione di plastica, come l'acciaio e il cemento, sono utilizzati nel settore delle costruzioni.

Circa la metà dell'acciaio che produciamo va in costruzione, quindi avrà utilizzo che durerà decenni. La plastica è l'opposto: metà di tutte le materie plastiche diventano rifiuti dopo quattro anni o meno.

L'economia circolare, in questo settore, appare molto indietro: lo studio ha rilevato che nel 2015, dei quasi sette miliardi di tonnellate di rifiuti di plastica generati, solo il 9% è stato riciclato, il 12% incenerito e il 79% accumulato nelle discariche o disperso nell'ambiente.

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